Style de vie au jardin

La simplicité règne, qu'il s'agisse de soigner les légumes, de cuisiner les repas ou de conserver la récolte.

  • Photo/Illustration : Marc Vassallo

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par le frère Victor-Antoine d'Avila-Latourrette
Décembre 2000
du numéro 30

Il y a quelques années, un jeune homme qui fait de temps en temps des retraites dans notre monastère est parti en France passer les mois d'été. Pendant son séjour, il a visité quelques monastères français. Quand il est rentré chez lui, je lui ai demandé si quelque chose l'avait particulièrement impressionné dans les monastères. Il m'a rapidement dit que c'étaient les jardins du monastère cultivés et entretenus avec amour par les moines et les nonnes. Il y a de la vraie vie dans ces jardins, m'a-t-il dit. Vous pouvez presque sentir le pouls de la vie des moines par le travail que vous voyez accompli dans leurs jardins. Ce commentaire m'a fait m'arrêter et réfléchir sur l'histoire, le but et l'importance accordée aux jardins dans la vie quotidienne d'un monastère.

Jardiner pour l'âme

Aujourd'hui, comme par le passé, les jardins du monastère servent non seulement à mettre de la nourriture sur la table de la communauté, mais aussi à une retraite spirituelle.

Dans la plupart des monastères, le travail du jardin est vénéré comme sacré. À travers les âges, les moines et les nonnes se sont accrochés à l'histoire biblique selon laquelle Dieu a pris le premier homme et l'a installé dans le jardin d'Eden pour le cultiver et en prendre soin. Dès les débuts de la vie monastique dans le désert égyptien, le travail du jardin a été reconnu comme faisant partie du commandement de Dieu de prendre soin de la terre. La vie et les écrits de ces premiers moines et nonnes regorgent d'histoires montrant qu'ils sont des jardiniers efficaces et passionnés. Comme leurs jardins devaient être cultivés dans des conditions difficiles sur un sol désertique, les moines s'attellent patiemment et avec une grande sagesse à élaborer les principes du jardinage monastique, principes qui seront suivis par les moines pendant des siècles. Aujourd'hui, il est bien admis que le jardinage monastique est aussi ancien que la vie monastique elle-même.

Les moines ont toujours pris au sérieux l'avertissement biblique selon lequel il faut manger du travail de ses mains. En pratique, cela signifie que les moines doivent travailler dur pour cultiver leurs jardins de légumes et d'herbes aromatiques et prendre soin de leurs vergers, toujours conscients qu'ils doivent produire suffisamment de nourriture pour la table monastique. Et puisque le régime monastique selon la Règle de Saint Benoît est végétarien pour des raisons ascétiques, la culture des légumes est d'une importance vitale dans la vie quotidienne de la communauté monastique.

De nos jours, tous les monastères ne sont pas autosuffisants, bien que la plupart aient des jardins. Nous faisons ce que nous sommes capables de faire, compte tenu de notre emplacement. Par exemple, dans notre monastère, nous n'avons pas de verger, en partie parce que notre sol est très rocheux, mais aussi en partie parce que notre monastère est assez petit.

Outre l'aspect utilitaire, les jardins du monastère ont toujours été tenus en haute estime pour une raison spirituelle. Selon les Écritures, lorsque Dieu a créé le monde, il a marché et conversé avec Adam et Eve dans le jardin du paradis. Depuis la disgrâce, nous avons essayé de revenir à l'expérience du paradis en créant des jardins tout autour de nous. Cette idée plaît particulièrement aux moines parce qu'elle coïncide avec le but même de la vie monastique, qui est de vivre en communion avec Dieu. Le jardin devient ainsi pour nous un lieu sacré, un havre où nous pouvons rencontrer Dieu. Le soir, après avoir chanté les vêpres, je me promène souvent et médite tranquillement dans le jardin. Le travail s'est arrêté et je peux profiter un instant de cette présence unique qui remplit tout le jardin.

La simplicité rustique définit le style du potager du monastère Notre-Dame de la Résurrection à LaGrangeville, New York.

Créer un paradis terrestre
Bien jardiner dans un monastère est à la fois une tâche et un art. Elle s'appuie sur la solide expérience et les traditions transmises par les jardiniers monastiques qui nous ont précédés. Nos techniques ne sont probablement pas très différentes de celles des bons jardiniers du monde entier. J'ai appris des moines plus âgés à essayer autant que possible de placer le jardin de manière à ce qu'il soit exposé au sud. Une bonne préparation du sol et surtout un bon drainage sont importants. Nous plantons beaucoup de soucis et d'herbes aromatiques parmi nos légumes pour repousser les insectes. Nous alternons les légumes chaque année. Nous attachons une grande importance à un désherbage minutieux lors de la première plantation du jardin chaque année. Ce qui reste de cette tâche fastidieuse peut alors être accompli en quelques heures de travail hebdomadaire, mais combien il est important de ne pas rater ces heures ! Nous paillons avec des copeaux de bois ou du foin pour minimiser les mauvaises herbes et garder le sol frais et humide. Travailler avec les bons outils et en prendre soin correctement est également souligné, et ce depuis des siècles. Saint Benoît lui-même a écrit dans la Règle que les outils du jardin doivent être traités avec le même respect que les vases sacrés de l'autel.

Notre premier jardin sur cette propriété a été planté en 1978, l'année où notre petit monastère a été établi ici dans la vallée de l'Hudson à New York. Nous avons eu des moments difficiles au début à cause de la mauvaise qualité du sol ; ce n'est rien d'autre que des pierres. Le site du jardin était problématique, nous l'avons placé trop loin de nos bâtiments. Notre emplacement est très rural et la propriété est vallonnée et couverte de bois, de sorte que le jardin était facilement accessible aux cerfs, ratons laveurs et autres animaux. Et nous étions trop ambitieux, faisant un jardin trop grand pour nos besoins. Après une première année de mauvaise récolte, nous avons déplacé le jardin plus près du bâtiment du monastère, juste à côté de la grange occupée par notre troupeau de moutons. Cela a découragé les cerfs, qui n'aiment généralement pas trop s'approcher de nos quartiers, et cela a également facilité le transport du fumier de mouton vers le jardin. De plus, cela protégeait le jardin des vents violents.

Les légumes verts, les herbes et les racines poussent dans des plates-bandes surélevées construites à partir de poteaux de cèdre. Une simple clôture à neige empêche les cerfs et autres animaux sauvages d'entrer. Tournesols, tomates, soucis et bourrache forment un ensemble harmonieux. composition productive dans un sol qui a été amoureusement et patiemment amélioré.

Notre jardin est 100% biologique. Nous entretenons sa fertilité avec le fumier de nos moutons et poules, et avec le compost que nous continuons à accumuler chaque année. C'est une tâche sans fin, car le sol natal, comme je l'ai déjà dit, est pauvre et rocailleux. Nos premières plantes-racines étaient petites et déformées pour ne pas pouvoir pousser en profondeur. Au début, nous n'essayions même pas de cultiver des pommes de terre. Avec ténacité et patience, nous avons persévéré, et avons depuis apporté des améliorations notables au sol, en enlevant le plus de pierres possible (dont beaucoup ont servi à construire notre chapelle).

Saint Fiacre, patron des jardiniers, jette un regard bienveillant sur le jardin du monastère.

Le jardin est divisé en deux sections égales. D'un côté, de longs parterres surélevés où l'on cultive des salades et des légumes-racines, des épinards, de l'oseille, des pois, des poireaux, des oignons, des échalotes, des fleurs et quelques herbes. Dans l'autre moitié, nous cultivons sur un terrain plat les plantes potagères qui sont plus grandes et demandent donc plus d'espace - courges, citrouilles, concombres, tomates, aubergines, poivrons, haricots verts, haricots verts, bettes à carde, choux, brocolis, choux de Bruxelles et choufleur. Également sur un terrain plat, nous plantons une variété de pommes de terre. Au centre même du jardin se dresse une statue de saint Fiacre, moine et patron des jardiniers. La statue est entourée de pots de fleurs, et sa protection sur le jardin est implorée quotidiennement.

Il y a deux petits patchs construits en carrés égaux, l'un devant la statue et l'autre à l'arrière. Ces parcelles spéciales sont dédiées exclusivement à la culture d'herbes pour la cuisine : différentes variétés de basilic, ainsi que du persil, du thym, de l'origan, de la coriandre, de la sauge, de l'aneth, du romarin et de l'ail. Nous avons un autre jardin d'herbes aromatiques au monastère que nous utilisons pour le séchage et pour l'ornement, mais celui du potager est exclusivement destiné à la cuisine fraîche.

A tout, une saison
La vie du moine est ordonnée et profondément marquée par le rythme de l'année. Notre horaire quotidien, notre travail, notre culte changent tous selon le cycle des saisons. L'intendance de la terre monastique et le soin de nos jardins puisent leur inspiration quotidienne dans la célébration de la liturgie. Vivre en harmonie avec les saisons nous aide en tant que jardiniers. Nous restons à l'écoute de choses telles que l'influence de la météo locale sur la plantation, le bon entretien du sol, la connaissance du bon moment pour la plantation, la compréhension de ce qui est nécessaire pour une bonne croissance et enfin, le moment de récolter. L'un des principes que nous suivons est de synchroniser notre calendrier de plantation avec les rythmes de l'année liturgique. Les saisons de Mère Nature et de Mère Église se fondent à merveille dans notre quotidien. Le Carême et Pâques, par exemple, sont des temps de renaissance spirituelle. Ils se produisent à une période de l'année où le jardin renaît également.

Le frère Victor-Antoine d'Avila-Latourrette utilise les richesses du jardin pour préparer des repas simples de style maison pour la communauté monastique et ses visiteurs.

La table monastique est aussi saisonnière. Naturellement, le jardin a été la principale source d'inspiration pour ma cuisine. En plus d'être saisonnière et végétarienne, ma cuisine est fermement ancrée dans la cuisine traditionnelle française avec laquelle j'ai été élevé. Il met l'accent sur l'équilibre nutritionnel et la bonne saveur, obtenus avec une certaine frugalité et simplicité typiques des monastères.

Nous pouvons et congelons beaucoup de nos légumes et fruits; certains que nous stockons dans des caves fraîches ; pour d'autres, nous prolongeons la saison de croissance aussi longtemps que nous le pouvons. Parce que les deux derniers hivers ont été plutôt bénins et parce que nous avons couvert les légumes les nuits froides, nous avons pu prolonger la récolte de légumes rustiques comme les poireaux, les choux de Bruxelles, les choux, les bettes, les betteraves, les navets, les carottes et salade verte jusqu'à la fin de l'année. Nous tenons toujours à nous régaler de Thanksgiving, de Noël et du Nouvel An avec ce qui est encore disponible frais dans le jardin.

Après cela, le jardin est mis au repos jusqu'à la prochaine saison de croissance. La terre a besoin d'un sursis, tout comme le moine jardinier. En hiver, nous nous réjouissons et rendons grâce pour ce que le jardin a fourni pour notre subsistance quotidienne. Au cours de ces mois, lorsque j'ouvre un pot de sauce de nos propres tomates, oignons et basilic, je peux distinctement me souvenir des arômes originaux du jardin. Il en va de même lorsque nous utilisons nos épinards, blettes, haricots surgelés, ou nos conserves de betteraves ou de carottes, ou nos concombres marinés, ou les potirons et pommes de terre d'hiver, qui ont été soigneusement conservés dans la cave fraîche.

Recettes du monastère

Crêpes Garnies Aux Épinards
•Salade du jardin d'hiver
•Soupe paysanne
Poires au four à la crème anglaise

La générosité d'un potager ne s'arrête pas au moment de la récolte; il continue à céder bien au-delà du temps fixé. Reste au cuisinier à faire preuve de talent, d'imagination et de bon goût pour créer des plats qui pourront être savourés et appréciés longtemps après que le jardin ait bénéficié d'un repos bien mérité.